Cita con…

Manel Esteller

Director del programa de Epigenética y Biología del Cáncer del Instituto de Investigación Biomédica de Bellvitge (IDIBELL).

Premio Fundación Lilly de Investigación Biomédica Preclínica 2009.

Manel Esteller está reconocido como un pionero y un referente en epigenética. Entró en este campo de investigación cuando nadie hablaba aún de epigenética. Aunque en sus trabajos predomina la ciencia básica, es licenciado en Medicina y ha tenido siempre vocación traslacional, lo que le ha llevado a situarse al frente del desarrollo de nuevas terapias basadas en epigenética. Seguidor del Barça, su estilo de dirección “cruyfista” se basa en disfrutar en el “campo” y considera que el investigador, además de solidez científica, ha de ser capaz de transmitir a la sociedad la importancia de lo que hace.

Entrevistado por: Josep Corbella

“Los fármacos epigenéticos cambian el software de las células”

“De la misma forma que toda enfermedad es genética, es también epigenética, al mismo nivel”.

Josep Corbella (JC): ¿De qué hablamos cuando hablamos de epigenética?

Manel Esteller (ME): La epigenética es aquello que está por encima de la genética, todo aquello que regula nuestro genoma. En realidad, son unas marcas químicas responsables de modificar el ADN y otras moléculas importantes en la toma de decisiones de nuestro genoma. Importantes, por tanto, en controlar si los genes están activos o inactivos.

JC: ¿Qué te llevó a especializarte en este campo?

ME: Cuando estaba haciendo la tesis doctoral, en el Hospital Vall d’Hebron de Barcelona, llegué a un punto en que me decía: “la genética no me permite responder a esta pregunta”. Había genes importantes, en un cáncer por ejemplo, que estaban bien. Pero mirabas en el tumor y no estaban. ¿Cómo era posible? Pues quizá había otro mecanismo. Entonces fue cuando me interesé por la epigenética, por mecanismos alternativos para inactivar genes importantes en cáncer.

JC: En el año 2001 se presenta el genoma humano. En ese momento la epigenética parecía estar en un segundo plano. ¿Se subestimó su importancia?

ME: La gente ya no se acuerda, pero antes en muchas reuniones científicas, cuando se hablaba de epigenética, la gente aprovechaba para hacer un break. Salían de la sala para hacer la pausa. Ahora es al revés, las sesiones de epigenética se llenan, porque ha atraído a gente de muchos campos. Quizás sí hubo una época en que había menos consideración hacia esta disciplina y ahora quizás hemos pasado al otro extremo. Tal vez el punto correcto sea uno intermedio.

JC: De cara al futuro a corto y medio plazo, ¿cuáles consideras que son los principales retos que tiene la epigenética?

ME: Lo más importante es que se incorpore más al área clínica, es decir, que marcadores epigenéticos sean de uso estándar para tomar decisiones de diagnóstico y tratamiento. En diagnóstico, tenemos ya unas cuantas pruebas genéticas, quizás unas 20, que dan pistas de qué hacer con un paciente; en epigenética, tenemos solo dos o tres. En tratamiento, el reto es tener más fármacos que a nivel epigenético nos sean útiles para tratar enfermedades, como ahora tenemos en leucemias y linfomas.

JC: Más allá del cáncer, ¿qué enfermedades podrían beneficiarse de tratamientos epigenéticos?

ME: De la misma forma que toda enfermedad es genética, toda enfermedad es epigenética, al mismo nivel. Aunque la epigenética empezó en cáncer, se ha ido extendiendo a otras disciplinas. Hay enfermedades neurodegenerativas donde la epigenética es importante. En enfermedades del sistema inmune, es muy importante. O también en la enfermedad cardiovascular. Toda enfermedad humana va a tener un componente epigenético.

JC: ¿Cómo actúa un fármaco epigenético?

ME: Una célula tumoral ya no se acuerda de que una vez fue un colon o un epitelio normal. No se acuerda porque químicamente han desaparecido marcas de su epigenoma. Los fármacos epigenéticos devuelven esas marcas, e inducen generalmente una diferenciación, es decir, que los tumores vuelvan a parecerse a tejido normal. ¿Cómo lo hacen? Pues cambiando la programación, el software, el epigenoma. Eso ha tenido una aplicación, de momento, en neoplasias hematológicas y esperemos que también la tenga en tumores de partes blandas como sarcomas.

JC: Estudiaste Medicina, sin embargo ahora eres investigador básico. ¿Investigas con vocación traslacional?

ME: No estudié Medicina para curar al enfermo que está hoy en la consulta, sino para curar al siguiente. Voy al laboratorio cada mañana por una curiosidad, para resolver pequeños puzzles, pequeños enigmas. Algunos de esos pequeños enigmas van a tener utilidad en uno, cinco o diez años. Resolverlos es el primer paso para encontrar una forma de curar esos problemas que suceden en esas células.

JC: ¿Que características tiene que tener hoy en día un investigador para estar en la élite de la ciencia?

ME: El investigador primero ha de tener una ciencia sólida, eso siempre ha sido así. Aparte de eso, ha de ser capaz de trasmitir que esa ciencia es importante a la sociedad y ha de conseguir los fondos adecuados para llevarla a cabo. Ese balance entre la ciencia sólida, la exposición social y los recursos económicos es necesario para defenderse mínimamente en este mundo.

JC: Y a la hora de dirigir un laboratorio, como aficionado al fútbol, ¿qué funciona más, un entrenador tipo Mourinho o uno tipo Guardiola?

ME: Yo soy más Cruyfista: “salir al campo a disfrutar”. Digo “venid al laboratorio y disfrutad de lo que hacéis, venid con ilusión; no os voy a decir que vengáis a las nueve de la mañana ni que os vayáis a las nueve de la noche, pero venid con ilusión”. Has de disfrutar con tu trabajo y tú mismo debes responsabilizarte de él. Hay supervisión, evidentemente, pero esa capacidad de ilusionarte, ese deseo interno que los americanos llaman inner will, es muy importante para llevar a cabo proyectos como éstos, en que a veces no hay recompensas inmediatas, sino que tardan en llegar.

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